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Le nopal, le cactus aux incroyables vertues

Vous connaissez sans doute déjà les figues de barbarie, fruits du nopal, un cactus qui peut atteindre près de trois mètres de haut, et qui abonde au Mexique.

Vous connaissez sans doute déjà les figues de barbarie, fruits du nopal (de son petit nom latin Opuntia ficus indica, que le dernier arrivé ferme la porte, merci), un cactus qui peut atteindre près de trois mètres de haut, et qui abonde au Mexique.
Figurez vous qu’il n’y a pas que ses fruits qui soient comestibles : ses raquettes, une fois débarrassées de leurs épines acérées, le sont aussi.

Le nopal est un membre de la famille des cactacées (cactus). Il se présente souvent sous forme d’arbustes ou de plantes rampantes. Il est couramment cultivé au Mexique. Il tire son nom du nahualt.
Dans la vallée de Tehuacán (Puebla), des restes de semences de fruits et quelques morceaux de nopal ont été découvert datant d’il y a 700 ans, ce qui prouve que l’homme le consommait déjà.
Le nopal, particulièrement riche en fibres, en calcium et en béta-carotène, a de nombreuses propriétés, notamment celle de limiter l’absorption des sucres et des graisses. Il aurait aussi le pouvoir de diminuer la virulence de la gueule de bois.
Le nopal est également très savoureux. Son goût particulier, légèrement acide, rappelle à la fois l’oseille et l’asperge.
Au Mexique, les façons d’accommoder les raquettes de nopal sont nombreuses : grillées au barbecue, mixées dans des yaourts, en soupes…

Le nopal étant un végétal de source aride, sa culture est limitée par trois facteurs :
L’abondance d’humidité
L’absence d’éléments nutritifs
Des températures trop basses qui brûleraient le bourgeon

On consomme ses rameaux aplatis comme légume et son fruit, désigné sous le nom de figue de Barbarie généralement au naturel ou confit. Après avoir retiré ses épines, le fruit du nopal est l’un des principaux récoltés par les indigènes pour la consommation, grâce à son goût unique. Les mexicains aiment le déguster avec des œufs, en salades ou encore dans des gratins de tomates.

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